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Se confirma la existencia de una nueva clase de planeta

GJ 1214b orbita cerca de su estrella, como muestra esta impresión artística. 


Un grupo de astrónomos confirmó la existencia de una nueva clase de planetas: un mundo de agua con una atmósfera gruesa y llena de vapor.

Al exoplaneta GJ 1214b se le llama "la Supertierra" y es más grande que nuestro planeta pero más pequeña que gigantes de gas como Júpiter.

Gracias a las observaciones con el telescopio Hubble parece haberse confirmado que una parte importante de su masa es de agua.

El planeta fue descubierto en 2009 por telescopios basados en la Tierra.

"GJ 1214b no se parece a ningún planeta que conozcamos", aseguró el jefe de la investigación Zachory Berta, del Centro de Astrofísica de Harvard Smithsonian.

Su diámetro es 2,7 veces más grande que la Tierra, y pesa siete veces más. Orbita una estrella enana roja a una distancia de apenas dos millones de kilómetros, lo que significa que su temperatura probablemente asciende por encima de los 200 grados centígrados.

"Hielo caliente"

En 2010 los astrónomos dieron a conocer datos sobre su atmósfera. Estos sugieren que está hecha de agua, pero existe la posibilidad de que el planeta esté cubierto de neblina del tipo que envuelve a Titán, una luna de Saturno.

Berta y sus colegas usaron el telescopio espacial Hubble para estudiar al planeta mientras cruzaba frente a su estrella. Durante su tránsito la luz de la estrella es filtrada por la atmósfera del planeta, lo que da pistas sobre la composición de los gases.

Los investigadores indican que sus resultados tienen más conexión con una atmósfera densa de vapor de agua que de neblina.

Los cálculos de la densidad del planeta también sugieren que GJ 1214b tiene más agua que la Tierra. Esto significa que la estructura interna de este mundo sea muy diferente que la del nuestro.

"Las altas temperaturas y presiones podrían formar materiales exóticos como 'hielo caliente' y 'agua superfluida', sustancias que son completamente extrañas a nuestra experiencia de cada día", asegura el doctor Berta. La corta distancia entre la Tierra y este nuevo planeta lo convierte en candidato para continuar observándolo con el telescopio espacial James Webb, que podría ser lanzado al final de esta década.


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